El hombre de Neandertal es una especie de homínido que habitó Europa, Próximo Oriente y Asia Central hace aproximadamente 230.000 y 28.000 años, durante el final del Pleistoceno medio y casi todo el superior. Cuando fue descubierto, se creyó que era una especie distinta del Homo sapiens. No obstante, algunos investigadores lo consideran como una subespecie de Homo sapiens, ​conocido como Homo sapiens neanderthalensis.

El debate sobre cómo, cuándo y por qué desapareció exactamente esta especie tan parecida a la nuestra ha encandilado a generaciones de investigadores, que siguen tratando de resolver el misterio de su desaparición, y si ésta tuvo lugar de forma gradual o abrupta.

Estudios recientes revelan que los neandertales desaparecieron de Europa hace unos 40.000 años, y que la sustitución de Homo neanderthalensis por nuestra propia especie, Homo sapiens, no fue rápida.

La convivencia entre ambas especies de homínidos pudo llegar a durar varios miles de años, según las regiones, dando lugar a un auténtico «mosaico» biológico y cultural que culminó con la desaparición definitiva de los neandertales.

En este proceso, la Península Ibérica fue el último reducto neardental del continente europeo, que pasó de ser un continente esencialmente neardental hace unos 45.000 años Europa a desaparecer en Iberia después de hace 40.000 años.

Aunque hay varias hipótesis y estupendos debates sobre las causas que provocaron la extinción de los neardentales, lo cierto es que sigue sin haber consenso en la actualidad en la comunidad científica. Para algunos la extinción se debió a las enfermedades traídas por el Homo Sapiens, para otros la extinción fue provocada por la llegada de los humanos modernos, bien por actos de violencia o por el principio de exclusión competitiva, mientras que otros defienden que ésta se debió a causas climáticas y a la propia evolución biológica.

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