¿Por qué brillan las estrellas?

Sal fuera en una noche oscura y mira el cielo nocturno. Si estás lejos de las luces brillantes de la ciudad y es una noche clara, deberías ver hermosas estrellas brillando en la noche. Ahora piensa que la luz de esas estrellas ha viajado años luz a través del espacio para llegar a tus ojos. Pero, ¿por qué brillan las estrellas? ¿De dónde viene la luz?

Todas las estrellas, y nuestro propio Sol es solo un ejemplo, son bolas calientes de plasma brillante mantenidas juntas por su propia gravedad. Y la gravedad de una estrella es muy intensa. Las estrellas se aplastan continuamente hacia adentro, y la fricción gravitacional hace que sus interiores se calienten. Una estrella como el Sol tiene solo 5.800 Kelvin en su superficie, pero en su núcleo, puede llegar a 15 millones de Kelvin, ¡eso sí que está caliente!

La presión y la temperatura intensas en el núcleo de una estrella permiten que se produzcan reacciones de fusión nuclear. Aquí es donde los átomos de hidrógeno se fusionan en átomos de helio (a través de varias etapas). Esta reacción libera una enorme cantidad de energía en forma de rayos gamma. Estos rayos gamma están atrapados dentro de la estrella y empujan hacia afuera contra la contracción gravitacional de la estrella. Es por eso que las estrellas tienen un cierto tamaño y no continúan contrayéndose.

Los rayos gamma saltan alrededor de la estrella, tratando de salir. Son absorbidos por un átomo y luego emitidos nuevamente. Esto puede suceder muchas veces por segundo, y un solo fotón puede tardar 100.000 años en llegar desde el núcleo de la estrella hasta su superficie.

Cuando los fotones han alcanzado la superficie, han perdido parte de su energía, convirtiéndose en fotones de luz visible, y no en los rayos gamma con los que comenzaron. Estos fotones saltan de la superficie del Sol y salen en línea recta al espacio. Pueden entonces viajar por siempre si no se topan con nada.

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