¿Cómo se diferencian estrellas y planetas en una observación astronómica?

¿Cómo es posible que los primeros astrónomos sin telescopios supieran la diferencia entre planetas y estrellas si incluso hoy, cuando miro el cielo nocturno no puedo decir cuál es cuál?

Los primeros astrónomos pudieron distinguir la diferencia entre planetas y estrellas porque los planetas de nuestro Sistema Solar parecen moverse en complicados caminos a través del cielo, pero las estrellas no.

Es decir, si observas el cielo noche tras noche, todas las estrellas aparecerán en posiciones fijas entre sí. Se levantarán y se pondrán unos minutos más temprano cada noche (un efecto que se debe al movimiento de la Tierra alrededor del Sol), pero, por lo demás, nada cambiará. Esta es la razón por la que las estrellas de fondo a veces se denominan “esfera celeste”: desde nuestro punto de vista, parece que las estrellas están “pintadas” en una esfera gigantesca que rodea la Tierra y, por lo tanto, no pueden moverse con respecto a ellas.

Por otra parte, los planetas se mueven en caminos muy complicados con respecto a las estrellas de fondo, a veces incluso parecen ir “contra el grano” y revertir sus direcciones. Por lo tanto, son fácilmente distinguibles de las estrellas si miras el cielo noche tras noche.

Aunque los antiguos astrónomos no tenían una explicación correcta para este fenómeno, ahora sabemos que el movimiento complicado es sólo un efecto de proyección; se debe al hecho de que la Tierra y los otros planetas se están moviendo físicamente en órbitas alrededor del Sol, por lo que las posiciones relativas de los planetas según se ven desde la Tierra (con respecto a las estrellas de fondo fijas) cambian a medida que pasa el tiempo.

Por cierto, también hay otras diferencias de observación entre los planetas y las estrellas, como el hecho de que los planetas casi nunca brillan.

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Fuente: Dave Rothstein, Cornell University

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